Por qué toda startup necesita un abogado desde el principio

May 09 2022
Obtenga el abogado adecuado ahora y evite desastres más adelante
Durante los últimos dos años, he trabajado con algunas nuevas empresas para ayudar con su comercialización. ¿Cuál crees que es mi primer proyecto? ¿Conseguir un sitio web construido? ¿Escribir un pitch deck? ¿Registrar clientes? No.
Foto de Nasser Eledroos en Unsplash

Durante los últimos dos años, he trabajado con algunas nuevas empresas para ayudar con su comercialización.

¿Cuál crees que es mi primer proyecto? ¿Conseguir un sitio web construido? ¿Escribir un pitch deck? ¿Registrar clientes?

No. Invariablemente, antes de que pueda comenzar con aquello para lo que me contrataron, tengo que arreglar los líos legales de la empresa: convertirme de una LLC a una C-Corp, organizar la tabla de capitalización, emitir acciones y opciones, solicitar licencias comerciales, registrar marcas comerciales , obtener declaraciones de impuestos presentadas. Por lo general, pasan meses antes de que pueda concentrarme en el producto.

Afortunadamente, hay una solución simple. Conseguir un abogado. Ahora mismo. Toda startup necesita un abogado. Después no. No dentro de 2 años cuando esté negociando con inversores, sino desde el día 1.

Y no un abogado cualquiera, sino un abogado especializado en startups de capital riesgo. Al final, se ahorrará (y me ahorrará a mí) muchas molestias y pérdida de tiempo.

Por qué necesita un abogado ahora

Lo entiendo. He estado en tus zapatos. Hay mucho que hacer y no hay dinero para hacerlo. Cualquier cosa que no sea crítica se deja de lado para más tarde. Usaremos LegalZoom o Stripe Atlas y encontraremos consejos en Reddit.

Aparte de las patentes que de todos modos no podemos pagar ahora, hasta que comencemos a negociar las hojas de condiciones con los inversionistas, ¿hay algo que realmente requiera la experiencia (costosa) de un abogado? ¿Necesitamos pagarle a Wilson Sonsini $1000 por hora para completar el formulario EIN del IRS?

No. Pero si no lo has hecho antes, estás caminando por un campo minado. Puede equivocarse o puede hacer estallar la empresa.

He aquí sólo un ejemplo: el acuerdo de derechos de propiedad (PRA). Este pequeño documento, que consta de unas pocas páginas de texto modelo legal, puede destruir su negocio si no tiene el correcto en su lugar. Es un detalle, uno de muchos, pero es crítico.

Entonces, ¿qué es este PRA? Es un acuerdo con empleados y contratistas que dice que la empresa es propietaria de toda su propiedad intelectual.

Y por propiedad intelectual, no solo nos referimos a cosas importantes como patentes, sino a todo, desde software hasta diseño gráfico, desde contenido de sitios web hasta discusiones de Slack, desde cosas que estamos construyendo ahora hasta nuevas ideas que tal vez no tengamos en 10 años. Básicamente todo sobre el producto y el negocio.

Es obvio que la empresa sería dueña de todo eso, ¿verdad? Bueno no. No siempre.

¿Qué pasa si contratamos a un contratista? ¿Su trabajo es propiedad de la empresa o conservan los derechos? Depende de la PRA.

¿Qué sucede si la idea del producto se desarrolló antes de que se fundara la empresa? ¿Ahora es propiedad de la empresa, o un fundador puede irse y llevárselo con él? Depende de la PRA.

¿Qué pasa si a un empleado se le ocurre una gran idea nueva en la ducha? ¿Puede irse y crear su propia startup? Depende de la PRA.

Entiendes la idea. Los detalles del PRA importan. Son tan importantes que los inversores revisarán los PRA para asegurarse de que todos hayan firmado uno.

Entonces, en el momento en que me uno a una startup, espero firmar un PRA. Suena fácil. Pásame el formulario, lo reviso, lo firmo y estamos listos para comenzar.

Desafortunadamente, a menudo no es tan simple. Muchas empresas emergentes en etapa inicial no cuentan con un PRA o su versión no es adecuada para asesores como yo.

Intentar limpiar un desorden imposible

En una empresa a la que me uní, me sorprendió descubrir que no tenía PRA a pesar de haber contratado a una docena de contratistas y trabajadores a tiempo parcial para ayudar en varios proyectos junto con un pequeño personal a tiempo completo. Puaj.

Así que mi primer proyecto fue armar un PRA y rogar, sobornar o suplicar a todos que lo firmaran.

Los empleados actuales se quejaron de que les quitara sus derechos a pesar de que solo estaba formalizando la relación existente. Aunque finalmente firmaron después de bastante engatusamiento, yo ya era el malo.

Los contratistas que terminaban sus proyectos eran un hueso duro de roer. Algunos estuvieron de acuerdo. La mayoría no respondió a mis súplicas. Tuve que ofrecer un bono sustancial para darles un incentivo para firmar. Algunos todavía no respondieron. Un correo electrónico rebotado.

Peor aún, un par de contratistas habían sido despedidos cuando su trabajo no estaba a la altura. Cuando les pedí que firmaran nuestro documento legal, no muy amablemente me dijeron que me fuera a la mierda.

Eso me dejó con un puñado de personas que no firmarían. No tuvimos más remedio que revisar su trabajo y eliminar todo lo que habían hecho del proyecto o considerar su contribución como un código abierto que cualquiera, incluidos los competidores, podría usar.

Fue desordenado e insatisfactorio y una horrible pérdida de tiempo que podría haberse evitado fácilmente haciendo que todos firmaran el PRA antes de comenzar a trabajar.

Sin embargo, la PRA es solo un ejemplo y está lejos de ser el único error legal cometido por los fundadores. Así que consigue un abogado. Y asegúrese de que sea el tipo de abogado adecuado. Porque el único error peor que no tener un abogado es tener el abogado equivocado.

El abogado equivocado es peor que ningún abogado

Tal vez su amiga de la escuela secundaria, Carrie, acaba de aprobar la barra y ahora trabaja como abogada de inmigración. Ella acepta ayudar por poco dinero. O el tío Bob es un abogado corporativo y está dispuesto a echar una mano.

Sí, la ley es la ley y solo hay un examen de la barra, por lo que tanto Friend Carrie como Uncle Bob están certificados para brindar asesoramiento legal. Sin embargo, a menos que conozcan íntimamente el mundo de las startups, es probable que den malos consejos.

Incluso un abogado especializado en capital privado o contratos corporativos trabaja a partir de un conjunto diferente de suposiciones. Necesitas un abogado nuevo de la misma manera que querrías un abogado defensor con experiencia si la policía te arrestara por asesinato.

La amiga Carrie puede ser un gran recurso para ayudar a los empleados a obtener visas de trabajo, pero es probable que dé un consejo equivocado al negociar con inversionistas de riesgo.

Como inversionista, mis experiencias más frustrantes han sido negociar con nuevas empresas que tienen el tipo de abogado equivocado. Los abogados que no están familiarizados con el mundo especializado de las inversiones de riesgo insisten en las cláusulas que los inversores no pueden aceptar y rechazan los términos estándar, como las preferencias de liquidación y la representación en la junta.

Cuando eso sucede, realmente no hay nada que hacer más que irse sin invertir. Odio ver que suceda, pero es poco probable que un fundador que no puede elegir al asesor legal adecuado supere todos los demás obstáculos.

Hay millones de abogados con distintas especialidades, desde derecho penal hasta patentes, desde derechos de agua hasta contratos editoriales. Hay cientos de miles de abogados que se enfocan en transacciones corporativas. Pero eso no es lo suficientemente cerca. El mundo de las startups es un lugar especial con una forma única de operar. Una startup necesita un bufete de abogados que se especialice en este espacio.

Afortunadamente, son fáciles de encontrar. Asesoran en aceleradoras y eventos de startups. O solicite una referencia de otras empresas emergentes o en foros de empresas emergentes. Muchos ofrecen paquetes especiales para ayudar a las nuevas empresas a ponerse en marcha con un presupuesto ajustado.

Entreviste al menos a 3 bufetes de abogados para encontrar un socio en el que confíe. Haga preguntas y vea qué tipo de respuestas obtiene.

Una pregunta sencilla

Mi pregunta favorita cuando entrevisto a un bufete de abogados es preguntar si la empresa debe ser una LLC, S-Corp o C-Corp.

Si responde LLC, puede terminar la entrevista allí mismo. Una LLC es la respuesta correcta para una pequeña empresa como una cafetería. Pero si tiene la intención de tener inversores de riesgo, deberá ser un C-Corp de Delaware. Si el abogado no sabe eso, está hablando con las personas equivocadas.

Si le aconsejan que establezca una C-Corp de Delaware, se está acercando. Esa es la respuesta correcta, pero es el enfoque equivocado.

La mejor respuesta es preguntarle qué quiere lograr. ¿Quieres construir un pequeño negocio rentable? ¿O tiene la intención de atraer inversores de riesgo y convertirse en un unicornio? ¿Quiere minimizar el impuesto sobre la renta anual o quiere eliminar el impuesto sobre las ganancias de capital cuando venda el negocio?

En lugar de decirle qué hacer, un buen abogado debe escuchar sus necesidades, aconsejarle sobre sus opciones y explicarle los pros y los contras de cada una para que pueda tomar la mejor decisión para su situación.

Tu abogado es tu asesor, no tu jefe

Trabajando con jóvenes fundadores, encuentro que muchos se someten a la guía de su abogado. Y el consejo de un abogado suele ser evitar cualquier posible riesgo.

Pero el negocio se trata de tomar riesgos calculados, y las nuevas empresas aún más. Un buen abogado no puede manejar su negocio y no debe decirle qué hacer. Ella solo puede explicar las opciones y los riesgos para que pueda tomar la decisión correcta para usted.

Volvamos a ese PRA. En un asombroso ejemplo de sincronicidad, un amigo y yo nos quedamos atrapados en PRA recientemente con nuevas empresas a las que estábamos considerando unirnos.

In both cases, the PRA came from a corporate attorney. Both PRAs were overbearing in asserting that every thought we had, every word or image we ever created would become the property of the company. We couldn’t join a competitor, defined as any company selling software, without the startup’s permission.

Uh…sorry, uh-uh. No. I’m not signing that. And neither was my friend.

As an advisor and board member to many startups in overlapping spaces, this PRA was a non-starter for me. If I signed it, the startup would even own these articles I write here and could prohibit me from publishing.

My friend and I both went back to the respective founders and suggested updating the PRAs. The companies needed to own everything relevant to their businesses but didn’t need to claim ownership of our text messages to our wives.

Fortunately, the founders I was working with understood my concerns. I worked with their attorney to create a more appropriate agreement.

My friend, however, was told that their attorney said there was no choice: no changes could be allowed, and everyone associated with the company needed to sign the document or else.

That founder should have fired his attorney and found a better one. Instead, he did as the attorney ordered and let my friend slip away. A potentially profitable relationship was killed by bad legal advice.

When it comes to legal decisions, other than violating the law, there’s always a choice and it’s always a business decision. The lawyer’s can only give you the advice you need to make the best decision, not make decisions for you.

If you don’t have a good attorney now, here’s what you need to do. Today.

  1. Encuentre un abogado con el que se sienta cómodo trabajando y que se especialice en nuevas empresas.
  2. Comunicar. Explique la situación y pregunte por las opciones. No hay una sola respuesta correcta, solo la mejor para su situación.
  3. Recuerde que el abogado trabaja para usted, no al revés. Tienes que tomar las decisiones basadas en riesgos y recompensas.
  4. Si no obtiene respuestas de consulta, busque un abogado diferente. Pero también reconsidere cómo está abordando la relación con su abogado.

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