Martha Mitchell: la mujer que sabía demasiado sobre Watergate

Apr 21 2022
La llamaron loca. Incluso la drogó y la secuestró para mantenerla en silencio. Pero al final, ella siempre tenía razón.
Martha Mitchell, esposa del fiscal general de Nixon, John Mitchell, era una figura querida del partido republicano. Hasta que no lo fue. Archivo Bettmann/imágenes falsas

Es posible que las generaciones más jóvenes no reconozcan su nombre, pero a principios de la década de 1970, Martha Mitchell era una de las figuras más populares y polarizadoras de la política estadounidense. Martha era la esposa de John Mitchell, el fiscal general del presidente Richard Nixon . Pero a diferencia de otras esposas políticas que se desvanecieron silenciosamente en un segundo plano, Martha ansiaba ser el centro de atención y le encantaba hablar.

Si hubo un evento republicano para recaudar fondos en 1970, Martha Mitchell solía ser la oradora más destacada. Y si un reportero de un periódico quería una cita colorida sobre la política de Nixon en Vietnam o su último candidato a la Corte Suprema , sabían a quién llamar. En una época en que los políticos eran más comedidos en sus comentarios públicos, Martha no tenía filtro.

¿Quién fue Martha Mitchell?

"Ella era una 'boca del Sur' franca y ruidosa de Pine Bluff, Arkansas, que salía y decía todas las cosas que Nixon quería decir pero no podía porque era presidente", dice Garret Graff, autor de " Watergate: una nueva historia ".

En muchos sentidos, Martha Mitchell fue la primera experta política conservadora en Estados Unidos, una precursora de Rush Limbaugh o Sarah Palin, dice Graff. Y el presidente Nixon era uno de sus mayores admiradores. "¡Correcto, Martha! Mándalos al infierno", solía decir Nixon cuando Martha arremetía contra los demócratas.

Pero todo eso cambió el 17 de junio de 1972, cuando la policía arrestó a cinco hombres que habían irrumpido en las oficinas del Comité Nacional Demócrata en el edificio Watergate en Washington, DC Mientras Nixon y su círculo íntimo negaban ruidosamente cualquier conexión con el robo de Watergate, descubrieron que Martha tenía una pieza clave de información que podría vincular la campaña de reelección de Nixon con el crimen.

De repente, la descarada y franca Martha que amaba a Nixon se convirtió en un lastre. En una extraña serie de eventos que Martha luego describió como algo sacado de "una novela de James Bond", un agente del FBI la retuvo contra su voluntad en un hotel y la sedó con tranquilizantes. Luego, cuando trató de contarle a la prensa lo que le había sucedido, Martha se convirtió en objeto de una campaña de desprestigio para desacreditarla como una "mujer enferma" mentalmente inestable y alcohólica.

Su salvaje y finalmente trágica historia de vida es el tema de una nueva serie de Starz llamada " Gaslit " protagonizada por Julia Roberts como Martha con Sean Penn interpretando a su desleal esposo, John, el primer y único fiscal general de los Estados Unidos en ser enviado a prisión.

(De izquierda a derecha) El fiscal general John Mitchell, el presidente Richard Nixon, el director del FBI J. Edgar Hoover y el asesor presidencial John Ehrlichman en mayo de 1971.

Lo que Marta Sabía

Martha y John Mitchell estaban en California asistiendo a eventos de recaudación de fondos republicanos con el gobernador Ronald Reagan y John Wayne cuando se supo la noticia del robo de Watergate. John Mitchell había dimitido recientemente como fiscal general para dirigir la campaña de reelección de Nixon en 1972, conocida como Comité para la Reelección del Presidente (CRP o "CREEP" para los críticos de Nixon).

Uno de los cinco hombres arrestados en el robo de Watergate fue un tipo llamado James McCord , quien resultó ser el director de seguridad de CRP. Eso despertó sospechas inmediatas en la prensa, pero Martha rápidamente descartó la conexión y dijo que McCord tenía muchos otros clientes.

Pero el nombre de McCord habría significado mucho más para Martha. Cuando su esposo renunció como fiscal general, ella perdió la protección del Servicio Secreto , por lo que John contrató a McCord como guardaespaldas personal de Martha. Si vio el nombre de McCord relacionado con el robo de Watergate, habría sabido que su esposo y CRP estaban involucrados en el robo.

Así que John Mitchell no permitió que eso sucediera. Necesitaba ocultar la noticia del robo de Watergate a su esposa el mayor tiempo posible y, sobre todo, no podía permitirle hablar con la prensa.

Graff dice que Martha era algo notoria por llamar a los reporteros de los periódicos a altas horas de la noche, a menudo después de unas copas, y ofrecer jugosos fragmentos de chismes internos.

"Se sentaba en casa por la noche, bebía y escuchaba las llamadas telefónicas de su esposo", dice Graff. "Cuando él se iba a la cama, ella se sentía sola y llamaba a los reporteros y les contaba sobre Nixon y los enemigos de Nixon. Tenía tantos recursos que por lo general tenía razón sobre las cosas".

A John le preocupaba que si Martha veía el nombre de McCord en el periódico, no podría contenerse y cualquier cosa que dijera a la prensa podría implicar a la campaña, a Mitchell y potencialmente al propio Nixon en el caso Watergate.

John viajó a Washington dejando instrucciones estrictas de que Martha debería estar aislada en su habitación de hotel y no se le permitiría hacer ninguna llamada telefónica a la prensa.

James (John) McCord (centro) fue el ex guardaespaldas de Martha Mitchell. Su esposo, John Mitchell, temía que si veía su nombre en el periódico, conectaría la campaña de Nixon con el robo de Watergate, lo cual hizo.

Secuestrado y Tranquilizado por Días

Aquí es donde la historia de Martha da un giro oscuro. Abandonada por su esposo al "cuidado" de algunos hombres trajeados de aspecto adusto, entre ellos un ex agente del FBI, aun así se las arregló para conseguir un periódico. Como John temía, Martha vio el nombre de McCord y se sorprendió al ver a su ex guardaespaldas involucrado en el robo de Watergate.

No está claro si Martha inmediatamente hizo la conexión entre el robo y la campaña de Nixon, pero estaba claramente enojada porque su esposo había tratado de mantenerla en la oscuridad y estaba frustrada por estar escondida en el hotel de California. Martha tenía que decírselo a alguien. Así que llamó a una de sus reporteras favoritas, Helen Thomas de United Press International (UPI).

Según Thomas , Martha comenzó a enojarse por sacar a su esposo de la política cuando hubo algún tipo de conmoción en el teléfono cuando la línea se cortó repentinamente. Lo que realmente sucedió fue que uno de los encargados de Martha, el ex agente del FBI Steve King , irrumpió en la habitación y arrancó la línea telefónica de Martha de la pared.

Entonces las cosas empeoraron mucho. King y otros guardias de seguridad derribaron a Martha al suelo y le inyectaron tranquilizantes a la fuerza. Estuvo sedada durante días mientras su esposo y sus compinches planeaban a 4.023 kilómetros (2.500 millas) de distancia cómo lidiar con la crisis de Watergate que se desarrollaba.

Cuando Thomas no pudo comunicarse con Martha, llamó a John, quien dijo: "Esa dulzura, la amo mucho. Se molesta un poco con la política, pero me ama, y ​​yo la amo y eso es lo que cuenta".

Comienza la iluminación de gas

Cuando Martha finalmente fue liberada, voló a Nueva York y trató de contarle a la prensa lo que le había sucedido. "Soy una prisionera", dijo, detallando el asalto y la sedación forzada. "No toleraré este asunto sucio". Pero en lugar de aparecer en las noticias de primera plana, periódicos como The New York Times enterraron la historia de Martha en la página 25 y no mencionaron ninguna conexión con Watergate.

Mientras tanto, el 1 de julio de 1972, John Mitchell renunció públicamente a la campaña de reelección de Nixon diciendo que lo hizo por "amor", para pasar más tiempo con su esposa e hija. La gente en la Casa Blanca de Nixon filtró activamente que la verdadera razón por la que John renunció fue porque Martha era alcohólica y mentalmente inestable.

"Usaron su supuesta 'inestabilidad' como tapadera para decir que Mitchell dejaba la campaña para cuidar a su esposa", dice Graff. Y si Martha trató de sacar el tema de su secuestro en California, “la desacreditaron diciendo que 'es simplemente Martha siendo Martha'. Tuvieron éxito en descartarla".

A pesar de su maltrato, Martha defendió lealmente a su esposo mientras se desarrollaba el escándalo de Watergate. Pero eso no salvó su matrimonio. John abandonó a Martha y su hija en 1973. Eventualmente cumpliría 19 meses de prisión por conspiración, perjurio y obstrucción de la justicia relacionados con Watergate.

Martha permaneció en el ojo público, pero estaba visiblemente conmocionada por la terrible experiencia en California y generalmente fue descartada como una mujer suelta y "histérica". Cuando le pidió a Nixon que renunciara en 1973, la campaña de difamación en su contra solo empeoró.

John Mitchell (derecha) finalmente dejó a Martha y permitió que la campaña de difamación de ella continuara con venganza.

El 'Efecto Martha Mitchell'

Por supuesto, Martha no estaba loca en absoluto. Es muy probable que supiera desde el principio que su esposo y Nixon estaban detrás del robo de Watergate. Si el mundo la hubiera escuchado cuando contó por primera vez su historia sobre el secuestro en California, podría haber expuesto la trama mucho antes.

Pero en cambio, Martha se convirtió en un chiste de la era de Watergate, interpretada como una sabuesa de chismes borracha en lugar de una denunciante política . No solo fue víctima de gaslighting, sino que incluso se ganó su propio término psicológico, el efecto Martha Mitchell , definido como "una interpretación errónea de la creencia justificada de una persona como un engaño".

"Mucho de esto era la misoginia de la época", dice Graff. "Esta fue una era en la que, en general, las mujeres no eran consideradas contendientes serias en el espacio público. Y eso permitió que Martha Mitchell fuera vista más como un entretenimiento que como una figura política seria por derecho propio".

Lamentablemente, Mitchell murió de cáncer en 1976, dos años después de la renuncia de Nixon.

En una entrevista de 1977, Nixon trató de hundir más el nombre de Martha en el lodo, pero terminó haciéndole un cumplido. "Estoy convencido de que si no hubiera sido por Martha, y que Dios la tenga en su gloria, porque ella en su corazón era una buena persona", dijo Nixon . "Simplemente tenía un problema mental y emocional del que nadie sabía. Si no hubiera sido por Martha, no habría habido Watergate".

ahora eso es una locura

Gracias a Watergate, ahora tendemos a agregar el sufijo "puerta" para indicar cualquier otro escándalo que entre en el ciclo de las noticias; piense en Gamergate, Emailgate, Deflategate y Pizzagate, por nombrar solo algunos.

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