Investigadores encontraron fósiles de arañas brillantes en el sur de Francia

Apr 22 2022
Araña fosilizada de la Formación Aix-en-Provence en Francia. Superpuesto hay una imagen de microscopía fluorescente del mismo fósil.
Araña fosilizada de la Formación Aix-en-Provence en Francia. Superpuesto hay una imagen de microscopía fluorescente del mismo fósil.

Un equipo de investigadores que estudiaba fósiles de arañas de Aix-en-Provence de 22,5 millones de años se sorprendió cuando las plagas petrificadas brillaron bajo un microscopio fluorescente. La fluorescencia probablemente se debió a las circunstancias de la fosilización, dijo el grupo.

Las arañas vivieron durante el final de la época del Oligoceno, en un ambiente de lago o laguna . La capa de roca en la que se encontraron está tan repleta de insectos fosilizados que se conoce como Lecho de Insectos y ha sido estudiada desde finales del siglo XVIII.

En este caso, los investigadores que inspeccionaron los fósiles de araña querían comprender exactamente qué condiciones fomentaban tan buenas condiciones de conservación y descubrieron la fluorescencia en el proceso. Su investigación se publica hoy en Communications Earth & Environment.

"La autofluorescencia que observamos aquí es el resultado de la composición química de la matriz de la roca y los restos biológicos alterados, pero nada sobre la autofluorescencia es exclusivo de las arañas", dijo Alison Olcott, paleontóloga química de la Universidad de Kansas y la autor principal del artículo, en un correo electrónico a Gizmodo.

Así que no hay una narrativa antigua de Spider-Man aquí. Las arañas eran artrópodos bastante normales en vida, sin brillo en sus duros exoesqueletos. Sin embargo, bajo el microscopio fluorescente, se destacaron detalles de su anatomía, como un abdomen y una garra.

Usando un microscopio electrónico de barrido, el equipo encontró muchos microfósiles esféricos y con forma de aguja que cubrían la misma roca que la araña. Luego, sometiendo el fósil a espectroscopía de rayos X de dispersión de energía (que revela un mapa elemental de un objetivo), el equipo determinó que los microfósiles estaban compuestos de sílice.

Una imagen de microscopio electrónico de barrido del polímero sulfuroso (amarillo) y los microfósiles de silicato (rosa)

La mayoría de los microfósiles eran diatomeas, algas silicificadas que todavía dominan  los océanos de la Tierra en la actualidad. Los investigadores creen que las diatomeas preservaron los organismos de tejidos blandos en este ambiente antiguo ; específicamente, las esteras de microalgas llamadas sustancias poliméricas extracelulares estabilizaron la química de las arañas y las protegieron de la degradación. Diferentes polímeros en el fósil hacen que se autofluorezca bajo una iluminación específica.

“Si alguna vez se ha topado con un tapete pegajoso que parece una balsa colorida de baba encima de un lago o estanque o sobre una roca o incluso en un charco en la acera, ha visto EPS”, dijo Olcott, “como ese es lo que ayuda a que la biopelícula se mantenga unida y se adhiera a las superficies”. Olcott agregó que los ositos de goma usan EPS bacteriano como espesante, por lo que probablemente también lo haya comido.

Los investigadores teorizaron que el camino de las arañas hacia la preservación sucedió así : los artrópodos flotaron en la superficie de un lago o laguna sobre una estera de diatomeas, que se hundió en el suelo de sedimentos. Acomodadas en las diatomeas, las arañas experimentaron la compresión normal de los sedimentos que hace que se formen los fósiles.

No es la primera vez que la Universidad de Kansas produce una investigación sobre arañas fosilizadas que brillan intensamente. En 2019, Paul Selden, coautor del nuevo artículo, realizó una investigación sobre los ojos brillantes conservados de una araña de 100 millones de años, según lo informado por Gizmodo . Probablemente tampoco será la última vez. El equipo planea estudiar otros depósitos además del sitio en Aix, para ver cuánta preservación de fósiles similares se puede vincular a esteras de diatomeas en otros lugares.

Parafraseando a Neil Armstrong, ese es un pequeño paso para la paleontología, ocho pequeños pasos para la subdisciplina de la autofluorescencia fósil.

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