Fósil de cresta de pterosaurio enfermo revela pistas sobre el color de las plumas

Apr 20 2022
Reconstrucción de un artista de T. imperator.
Reconstrucción de un artista de T. imperator. Las plumas conservadas son de dos tonos en la parte posterior de la cabeza.

Un equipo de paleontólogos que examinó las plumas en la parte posterior de la cabeza de un pterosaurio fosilizado encontró evidencia de que estas criaturas voladoras tenían la infraestructura genética para un plumaje multicolor.

Al igual que los dinosaurios con los que vivían , los pterosaurios tenían plumas. Esas plumas tienen pigmento de orgánulos como los melanosomas, que producen y almacenan melanina. Pero el equipo que estudió al Tupandactylus imperator de 115 millones de años,un pterosaurio de cresta grande que vivía en lo que ahora es el noreste de Brasil, encontró diferentes tipos de melanosomas, lo que indica que el animal tenía al menos dos tipos de plumas de diferentes colores. La investigación del equipo se publica hoy en Nature.

La cresta de la cabeza de Tupandactylus imperator.

"La gran implicación es que la capacidad de ajustar el color de las plumas probablemente estaba presente en el ancestro común de las aves y los pterosaurios", dijo Maria McNamara, paleontóloga del University College Cork en el Reino Unido y autora principal del nuevo artículo, en una videollamada. con Gizmodo.

En su forma fosilizada, T. imperator es más reconocible por la enorme cresta sobre su cabeza. El animal es parte de un grupo de pterosaurios llamado tapejarids, que eran de tamaño mediano pero reconocibles por las crestas de tejido blando en forma de vela que se conservan notablemente en fósiles de la Formación Crato de Brasil. McNamara dijo que el fósil que inspeccionó el equipo también tenía melanosomas en su cresta, aunque el equipo no proporcionó un análisis de esas estructuras (y, por lo tanto, del color de la cresta) en el nuevo artículo.

En cambio, se enfocaron en dos tipos de plumas en la parte posterior de la cabeza de la criatura. Algunas de las plumas eran cortas y nervudas, como el cabello, mientras que otras se ramificaban, como las plumas de las aves modernas.

Reconstrucción de un artista de T. imperator. Las plumas conservadas son de dos tonos en la parte posterior de la cabeza.

“En general, si se mantienen las mismas propiedades que en las aves modernas, sabemos que los melanosomas en forma de salchicha realmente largos y alargados están asociados con los colores negro y marrón oscuro. Sabemos que los melanosomas con forma de balón de fútbol o de balón de fútbol están asociados con los colores jengibre/naranja”, dijo McNamara.

El equipo determinó que las plumas ramificadas de T. imperator habrían sido más claras, mientras que sus pelos cortos y ásperos habrían sido ligeramente oscuros. No están seguros del propósito que podría haber tenido el patrón de color.

Los tapejarids han tenido su parte justa de drama en los últimos años. Otro del grupo, el Tupandactylus navigans de 100 millones de años , casi fue sacado de contrabando de Brasil en 2013 junto con otros 3.000 fósiles que fueron confiscados por la policía brasileña y luego distribuidos a dos museos locales. El T. imperator que examinó recientemente el equipo de investigación fue repatriado a Brasil este año; McNamara dijo que ahora está en las colecciones del Museo de Río de Janeiro.

Apenas estamos comenzando a descifrar el código sobre la coloración de los animales antiguos; a medida que se estudien más fósiles con instrumentos aún mejores , algún día podremos modelar los tejidos blandos de los pterosaurios con precisión.

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