Finalmente sabemos por qué el mercurio es tan oscuro

Sep 22 2022
Una imagen en color mejorada de Mercurio, destacando el material rico en carbono asociado con los cráteres de impacto. Crédito de la imagen: NASA / JHUAPL / Carnegie Institution of Washington Algo sobre el planeta Mercurio no les sienta bien a los astrónomos: está demasiado oscuro.
Una imagen en color mejorada de Mercurio, destacando el material rico en carbono asociado con los cráteres de impacto. Créditos de imagen: NASA / JHUAPL / Carnegie Institution of Washington

Algo sobre el planeta Mercurio no les sienta bien a los astrónomos: está demasiado oscuro. Más oscuro que la Luna, a pesar de contener mucho menos hierro. Pero finalmente, los científicos han resuelto el misterio y su descubrimiento está arrojando luz sobre el fascinante pasado del planeta más interno del Sistema Solar.

El mercurio está cubierto de grafito; el mismo material a base de carbón de color pizarra que colocamos en nuestros lápices. Es más, los parches de grafito en la superficie de Mercurio hoy pueden ser los restos expuestos de una gruesa corteza de carbono que se formó a partir de un antiguo océano de lava, según un estudio publicado hoy en Nature Geoscience .

"Esto fue realmente una gran sorpresa" , dijo a Gizmodo Patrick Peplowski, científico planetario del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins y autor principal del nuevo estudio. "La pregunta es: si hay varios por ciento de carbono en la superficie de Mercurio y no en los otros planetas, ¿qué proceso podría haberlo concentrado?"

Hace aproximadamente un año, los científicos sugirieron por primera vez que la superficie de Mercurio podría ser oscura debido al carbono, en lugar de los agentes de oscurecimiento más típicos como el hierro o el titanio. Al realizar simulaciones de modelos, los astrónomos demostraron que Mercurio podría haber sido golpeado con cometas ricos en grafito durante los primeros días del Sistema Solar. Pero fue la misión MESSENGER de la NASA, la primera sonda espacial en realizar un estudio geológico detallado de la superficie de Mercurio, de 2011 a 2015, la que recopiló evidencia directa de grafito.

"Usamos el espectrómetro de neutrones de MESSENGER para resolver espacialmente la distribución del carbono y descubrimos que está correlacionado con el material más oscuro de Mercurio, y este material probablemente se originó en las profundidades de la corteza", dijo el coautor del estudio Larry Nittler, investigador principal adjunto de la misión MESSENGER, explicada en un comunicado.

Los datos de grafito, recopilados durante los sobrevuelos a baja altitud en los últimos días de la misión de MESSENGER, indican que la superficie de Mercurio podría estar compuesta por un pequeño porcentaje de carbono, mucho más que otros planetas rocosos de nuestro Sistema Solar. Y en lugar de la entrega a través de cometas, los datos de MESSENGER son consistentes con el carbono autóctono que se originó en las profundidades del planeta.

Cuando Mercurio era joven e incluso más caliente de lo que es hoy, su superficie era un revoltijo de magma. El grafito, dicen los autores, podría haberse cristalizado en ese océano de magma, formando una corteza primordial, cuyos restos se encuentran hoy debajo de la superficie del planeta y están expuestos durante los impactos extraterrestres.

El estudio subraya lo poco que sabemos sobre el planeta más pequeño del Sistema Solar, que solo ha sido visitado por dos sondas espaciales. Es un mundo mucho más extraño para nosotros que Plutón, a pesar de estar a 3 mil millones de millas más cerca de casa. Pero aprender más sobre este pequeño planeta extraño podría arrojar luz sobre los tipos de mundos que esperamos encontrar orbitando otras estrellas.

"Todavía estamos perfeccionando nuestra comprensión de cómo se formó el sistema Tierra-Luna después de numerosas misiones", dijo Peplowski. "Pensar que realmente comprendemos la historia temprana de Mercurio es ingenuo".

"MESSENGER devolvió un enorme conjunto de datos y solo hemos analizado una fracción", continuó. "Creo que descubriremos que hay datos valiosos que se extraerán durante los próximos años".

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