Esta madre está codificando aplicaciones para iPad para ayudar a su hijo autista a explorar el mundo

Nov 30 2020
Esta imagen fue eliminada por razones legales. A finales de 2008, el bebé de Sooinn Lee tenía problemas para oír, comer y hablar.
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A finales de 2008, el bebé de Sooinn Lee tenía problemas para oír, comer y hablar. Sus médicos advirtieron que podría tener retrasos en el desarrollo en el futuro. Lee estaba angustiado. Como cualquier padre, quería hacer todo lo posible para ayudarlo. Como desarrolladora que había trabajado en la industria del juego durante 12 años, quería usar la tecnología para hacerlo.

Lee y su esposo, que estaba obteniendo su doctorado en ciencias de la computación en la Universidad de California, Berkeley, descubrieron que la condición de su hijo era lo suficientemente grave como para que no pudieran volver a la vida que tenían como desarrolladores de juegos en Corea del Sur. La familia decidió quedarse en los EE. UU. Lee comenzó a jugar con la idea de crear aplicaciones para iPhone para niños con necesidades especiales.

“Quizás pueda desarrollar algo para mi hijo que lo ayude a aprender y lo ayude a explorar el mundo”, recuerda haber pensado Lee. Pero los niños con autismo a veces tienen problemas de coordinación y Lee descubrió que la pantalla del iPhone era demasiado pequeña para admitir aplicaciones con las que su hijo podía interactuar. Pero cuando Apple lanzó el iPad con su pantalla más grande en abril de 2010, Lee y su esposo vieron una oportunidad. Comenzaron una empresa, LocoMotive Labs, para desarrollar un conjunto de aplicaciones para iPad diseñadas especialmente para niños con autismo. Cuando tenía unos cinco años, a su hijo le diagnosticaron autismo.

La premisa detrás de las aplicaciones es simple. Si se puede eliminar un botón, desaparece. Lo que aparece en la pantalla es solo lo absolutamente necesario. Han minimizado los ruidos fuertes y los colores llamativos que pueden distraer o provocar estrés en algunos niños. Sin embargo, al mirar sus productos, no necesariamente se daría cuenta de que fueron diseñados para niños con necesidades especiales. Y ese es el punto, dice Lee. Quería desarrollar aplicaciones que ayudaran a los niños autistas, aclimatandolos a nuevas situaciones sociales, por ejemplo, pero que también atraería a otros niños.

Sus aplicaciones, que vienen en versiones pagas y gratuitas, incluyen "Todo Math", uno de los juegos de matemáticas más populares en la tienda de aplicaciones de Apple y "Kid in Story", un creador de libros de cuentos. Las aplicaciones están diseñadas para parecerse a cualquier otra aplicación en la tienda de aplicaciones, con solo una pequeña nota al final de sus descripciones de que son apropiadas para "niños con necesidades especiales". Lee cree en el diseño universal del aprendizaje , una filosofía educativa que promueve la creación de planes de estudio que sean flexibles y ajustables para todo tipo de usuarios. La esperanza es que al hacer que las aplicaciones sean universalmente aptas para los niños, los niños con necesidades especiales "puedan sentir el orgullo de estar haciendo lo mismo que sus compañeros de clase", y esto llevará a sus compañeros a ver a los niños con necesidades especiales como menos diferente.

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"Kid in Story" surgió porque los niños con autismo pueden tener dificultades para adaptarse a situaciones nuevas, como cortarse el pelo, ir al cine o visitar la casa de un amigo. Los padres de niños autistas a menudo les cuentan una historia que explica cómo será la experiencia, de modo que los niños tengan una hoja de ruta paso a paso de lo que pueden esperar. Estos libros de cuentos son una herramienta de aprendizaje de uso común entre las familias y los terapeutas que trabajan con niños en el espectro del autismo. La investigación es limitada, pero existe cierta evidencia científica que sugiere que los libros de cuentos funcionan para un subconjunto de niños, según Connie Kasari, investigadora de autismo de la Universidad de California en Los Ángeles que estudia cómo las herramientas digitales pueden ayudar a los niños autistas a comunicarse mejor.

La versión de Lee lleva el concepto de libro de cuentos un paso más allá. En lugar de leer a los niños una historia genérica en la que un niño tiene que imaginarse a sí mismo en una nueva situación, el equipo de Lee en LocoMotive Labs desarrolló "Kid in Story" con un editor de fotos incorporado que puede recortar la imagen de un niño de una foto cargada y luego superponga esa versión recortada del niño sobre fondos prefabricados. El niño puede entonces verse literalmente a sí mismo en la historia. Los padres pueden adaptar las historias a las necesidades individuales de sus hijos. Lee hizo una demostración para mí, y la aplicación fue bastante encantadora. Es algo que la mayoría de los niños disfrutaría, independientemente de si eran autistas o no.

“Solo quería causar algo de emoción y asombro allí”, me dijo Lee. Para ella, la verdadera prueba del éxito de "Kid in Story" es si "a los niños les encantará leerla voluntariamente o [si los padres] tienen que presionarlos para que terminen la historia una y otra vez". Hasta ahora, dice, los resultados parecen positivos, al menos con su hijo. A su hijo mayor, que no es autista, también le encanta usarlo para crear sus propias narrativas.

Debido a que algunos niños autistas pueden verse abrumados por demasiadas opciones, las aplicaciones de LocoMotive Labs tienen una variedad de funciones que se pueden ocultar o activar, según las habilidades del usuario. Cuando Lee usa la aplicación para crear libros de cuentos con su hijo, solo usa las funciones de deslizamiento y voz en off.

Lee quería trabajar con investigadores para probar si su aplicación realmente atraía a los niños y aliviaba su ansiedad en situaciones nuevas, pero no pudo obtener la financiación que necesitaba. Kasari, el investigador de UCLA, cree que la aplicación "podría ser muy eficiente con algunos niños, dependiendo de su edad y nivel cognitivo".

Sin embargo, advirtió que el autismo es un trastorno complejo y que las herramientas digitales no son la panacea. Incluso las aplicaciones que están diseñadas para ser tan inclusivas como las de Lee no funcionarán si no forman parte de un plan de tratamiento que ayude a los niños a interactuar con los demás. "El médico podría recetarlos [aplicaciones y juegos], pero no quisiera que se quitaran de otros tratamientos que sabemos que son efectivos que involucran a humanos", dijo Kasari. "Necesitas un humano para resolver los problemas para los que el juego podría no ser suficiente".

Aún está en el aire cómo las aplicaciones como "Kid in Story" encajan con opciones de tratamiento más tradicionales, aunque hay algunos  ensayos clínicos en curso para probar si las aplicaciones para iPad son una alternativa científicamente viable a los medicamentos para tratar problemas como el autismo, la depresión y déficit de atención. Desde que se lanzó el iPad, se ha convertido en una plataforma para juegos y aplicaciones relacionados con la salud y el aprendizaje que utilizan millones de personas en todo el mundo, pero todavía hay poca evidencia de que funcionen a largo plazo.

Lee, sin embargo, cree que las herramientas digitales como el iPad han ayudado a los niños con discapacidades a acceder a información que antes no podían acceder. Ese enfoque general ha ayudado a los inversores. Debido a que sus aplicaciones tienen un atractivo masivo, LocoMotive Labs ha podido recaudar millones de dólares de los inversores. Su aplicación "Todo Math" cuenta con 1.3 millones de descargas y aproximadamente 1.300 aulas en todo el mundo la utilizan. Su éxito le ha permitido dedicar una pequeña plantilla de ingenieros a "Kid in Story". Otros desarrolladores que se centran únicamente en niños con discapacidades no han tenido tanta suerte. Los inversores, dijo Lee, "no están preparados para hacer que eso sea rentable".

Daniela Hernandez es escritora senior en Fusion. Le gusta la ciencia, los robots, los pugs y el café.

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