El Gran Lago Salado de Utah se reduce a un nuevo mínimo histórico

Jul 07 2022
Gran parte del Gran Lago Salado ahora es lodo y tierra agrietada en lugar de agua. Lo único que protege al estado de Utah de las tormentas de polvo tóxicas llenas de arsénico es la extensión de agua salada conocida como el Gran Lago Salado.
Gran parte del Gran Lago Salado ahora es lodo y tierra agrietada en lugar de agua.

Lo único que protege al estado de Utah de las tormentas de polvo tóxicas llenas de arsénico es la extensión de agua salada conocida como el Gran Lago Salado. Pero malas noticias: el lago se está secando rápidamente. Actualmente se encuentra en su nivel de agua más bajo jamás registrado, que se registró por primera vez el domingo.

La elevación promedio diaria del agua superficial del lago (es decir, la altura del agua sobre el nivel del mar) es ahora de 4,190.1 pies , según el Servicio Geológico de los Estados Unidos. Por contexto, el promedio histórico desde que comenzaron las mediciones en 1847 ha sido de aproximadamente 4200 sobre el nivel del mar, por lo que el Gran Lago Salado ha perdido casi 10 pies de altura. Para aún más contexto, el lago tiene solo unos 30 pies de profundidad en su punto más profundo . El área de la superficie del lago una vez abarcó alrededor de 3,300 millas cuadradas en la década de 1980. Ahora, cubre menos de 1,000.

“Este no es el tipo de récord que nos gusta romper”, dijo el director del Departamento de Recursos Naturales de Utah, Joel Ferry, en el comunicado de prensa . “Se necesitan medidas urgentes para ayudar a proteger y preservar este recurso crítico. Está claro que el lago está en problemas. Reconocemos que se necesitan más acciones y recursos, y estamos trabajando activamente con las muchas partes interesadas que valoran el lago”.

Normalmente, sin la intervención humana, Great Salt Lake pasaría por ciclos estacionales de pérdida y reposición de agua, evaporándose en el verano y llenándose de lluvia y nieve derretida en los meses más húmedos. Sin embargo, muchos de los afluentes que antes desembocaban en la cuenca poco profunda del lago se han desviado para cumplir con la industria, la agricultura y otros usos humanos. Utah es el segundo estado más seco y de más rápido crecimiento del país, y un estudio de 2017 encontró que el consumo humano ha reducido el volumen del Gran Lago Salado en aproximadamente la mitad de lo que sería de otra manera.

Además de esa pérdida, la megasequía en curso en el suroeste significa que hay menos agua alrededor que en cualquier otro momento en los últimos 1200 años. El 100% de Utah se encuentra actualmente en un estado de sequía, y casi el 83% está experimentando una sequía extrema, según el Monitor Nacional de Sequía. Un estudio de 2022 atribuyó el 42 % de las condiciones de sequía de los últimos 22 años al cambio climático.

Es poco probable que este nuevo mínimo histórico sea el último del verano. Los niveles de los lagos probablemente empeorarán antes de mejorar, señaló el USGS. Las tasas de evaporación del lago son más altas en verano y otoño.

A medida que el lecho del lago se seca, se intensifica la posibilidad de tormentas de polvo tóxico. Décadas de minería alrededor del Gran Lago Salado significan que los metales pesados, el arsénico y otros compuestos que causan problemas al respirar se han acumulado debajo de la superficie. Incluso cuando el agua retrocede, la mayor parte de ese polvo dañino es retenido por una corteza endurecida , pero el viento desgasta esa corteza con el tiempo y ya se está agrietando .

A miles de millas de distancia, hay una visión de cómo podría ser el futuro de Utah. El mar de Aral en Uzbekistán y Kazajstán se desvió casi hasta la nada para el riego agrícola a partir de la década de 1940. Lo que queda es un desierto tóxico con polvo que envenena a los habitantes cercanos. Las comunidades que quedan alrededor del lago sufren tasas inusualmente altas de cáncer, enfermedades renales y mortalidad infantil.

Y, más allá de ese escenario de pesadilla cada vez más posible, el declive del Gran Lago Salado también tiene otros impactos negativos. Entre el turismo, la extracción de minerales y una próspera industria de camarones en salmuera (¡también conocidos como monos marinos!), el lago tiene un enorme valor económico para Utah. Su producción anual directa combinada total es de aproximadamente $ 1.53 mil millones, según datos de un análisis estatal de 2019, y eso ni siquiera tiene en cuenta el valor indirecto de cosas como los servicios del ecosistema y los costos de salud pública y las consecuencias de permitir que se seque.

Luego, están las implicaciones ambientales y de vida silvestre de un Salt Lake que se está reduciendo. Millones de aves migratorias, por ejemplo, confían en el lago como lugar de escala en sus viajes de larga distancia.

Para preservar el lago, es obvio que se necesita redirigir más agua hacia la cuenca salobre de Utah. Los legisladores estatales y el gobernador Spencer Cox han estado tomando el problema en serio, pero tal vez no lo suficiente.

A principios de este año, el gobernador Cox declaró un estado de emergencia temporal debido a la sequía, que terminó en junio. Y ha habido un grupo de leyes de conservación de agua propuestas y adoptadas recientemente . Sin embargo, muchas medidas importantes de conservación del agua (como la prohibición de regar el césped) fueron anuladas en la misma sesión legislativa, y los grupos de interés especial, decididos a mantener el flujo de agua, tienen mucha influencia, según un informe de ProPublica .

En lugar de hacer los compromisos difíciles, los legisladores estatales están considerando algunas propuestas más externas, como una tubería para transportar agua desde el Océano Pacífico.

Sin embargo, incluso si Utah adoptara todas las medidas prácticas de ahorro de agua en el expediente, es probable que el estado no pueda salvar el lago solo. Gran parte del agua que debería ir al Gran Lago Salado se agota incluso antes de que cruce la frontera de Utah. Los derechos de agua del río Bear, el afluente más grande del lago, se comparten con Idaho y Wyoming. Luego, nuevamente, está el cambio climático, la profundización de la sequía y la aceleración de la evaporación.

El destino del lago (y de los pulmones de millones de personas) depende de Utah, sí. Pero también sus vecinos, y también el país, y también el mundo.

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